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FOI Fact Sheet 12
Freedom of information – Your review rights
October 2010
If  you  disagree  with  the  decision  of  an  Australian  Government  agency  or  minister  under  the 
Freedom  of  Information  Act  1982  (the  FOI  Act),  you  can  ask  for  the  decision  to  be  reviewed. 
You may want to seek review if you sought certain documents and were not given full access, if 
someone is to be granted access to information that is about you, if the agency has informed you 
that it will impose a charge for processing your request or if your application to have your personal 
information amended was not accepted. There are two ways you can ask for review of a decision: 
internal  review  by  the  agency,  and  external  review  by  the  Australian  Information  Commissioner.  
Internal review
Is a review the same as a complaint?
If  an  agency  makes  an  FOI  decision  that  you 
No.  The  Information  Commissioner  also 
disagree with, you can ask the agency to review 
investigates  complaints  about  agency  actions 
its  decision.  The  review  will  be  carried  out  by 
under  the  FOI  Act.  However,  if  you  are 
a different agency officer, usually someone at a 
complaining that an agency decision is wrong, 
more senior level. There is no charge for internal 
it will be treated as an application for a review. 
Your matter will be treated as a complaint when 
a  review  would  not  be  practical  or  would  not 
You must apply within 30 days of being notified 
address  your  concerns  (for  example,  if  you 
of the decision, unless the agency extended the 
were  not  consulted  about  a  document  that 
application time. You should contact the agency 
contains  your  personal  information  before 
if  you  wish  to  seek  an  extension.  The  agency 
it  was  released).  For  more  information  see 
must make a review decision within 30 days. If it 
FOI  Fact  Sheet  13  Freedom  of  information 
does not do so, its original decision is considered 
– How to make a complaint.
to be affirmed. 
Do I have to go through the agency’s internal 
Internal review is not available if a minister or 
review process first?
the chief officer of the agency made the decision 
No.  You  may  apply  directly  to  the  Information 
Commissioner.  However,  going  through  the 
Review by the Information Commissioner
agency’s  internal  review  process  gives  the 
agency the opportunity to reconsider its initial 
decision,  and  your  needs  may  be  met  more 
independent office holder who can review the 
quickly without undergoing an external review 
decisions  of  agencies  and  ministers  under  the 
FOI Act. 
Do I have to pay?
No.  The  Information  Commissioner’s  review  is 
FOI Fact Sheet 12 – Your review rights

How do I apply?
Commissioner,  the  FOI  Commissioner  or  the 
Privacy  Commissioner  can  make  a  decision  at 
You  must  apply  in  writing  and  you  can  lodge 
the end of the review.
your application in one of the following ways:
Does the Information Commissioner have to 
review my matter?
Post:          GPO Box 2999, Canberra ACT 2601
Fax:            +61 2 9284 9666
No. The Information Commissioner may decide 
not  to  review  an  application  that  is  frivolous, 
In person: Level 3, 25 National Circuit
misconceived or lacking in substance, or if you 
                   Forrest, ACT, or at 
fail  to  cooperate  with  the  process  or  cannot 
                   Level 8, Piccadilly Tower,  
be  contacted  after  reasonable  attempts.  You 
                   133 Castlereagh Street, Sydney,
cannot appeal against that decision.
Alternatively  the  Information  Commissioner 
An application form is available on the website 
may  decide  that  the  Administrative  Appeals 
at  Your  application  should 
Tribunal (AAT) would be better placed to review 
include a copy of the notice of the decision that 
the  matter,  and  if  so,  will  advise  you  of  the 
you are objecting to (if one was provided), and 
procedure for applying to the AAT. This will not 
your contact details. You should also set out why 
be common.
you are objecting to the decision.
Can I withdraw my application?
Can I get help in completing the application?
Yes.  An  application  can  be  withdrawn  at  any 
Yes.  The  Information  Commissioner’s  staff  are 
time  before  the  Information  Commissioner 
available  to  help  you  with  your  application  if 
makes a decision.
anything is unclear. 
What happens in the review process?
When do I have to apply?
The review process is designed to be as informal 
If  you  are  objecting  to  a  decision  to  refuse 
as  possible.  The  Information  Commissioner 
access to documents, impose a charge or refuse 
may contact you or any of the other parties to 
to  amend  a  document,  you  must  apply  to  the 
clarify matters and seek more information. The 
Information  Commissioner  within  60  days  of 
Information  Commissioner  may  also  ask  the 
being  given  notice  of  the  decision.  If  you  are 
agency or minister to provide reasons for their 
objecting to a decision to grant access to another 
decision if the reasons given were inadequate. 
person, you must apply within 30 days of being 
notified of that decision. 
Most reviews will be made on the basis of the 
submissions and papers provided by the parties. 
You can ask the Information Commissioner for 
Sometimes the Information Commissioner may 
an  extension  of  time  to  apply,  and  this  may 
decide  to  hold  a  hearing  if  one  of  the  parties 
be  granted  if  the  Information  Commissioner 
applies. Parties may participate in a hearing by 
considers it is reasonable in the circumstances. 
telephone. If confidential matters are raised, the 
hearing may be held partly or wholly in private.
Who will conduct the review?
Will there be other parties to the review?
Staff  of  the  Information  Commissioner  will 
conduct  the  review.  Only  the  Information 
There  may  be.  The  Information  Commissioner 
can join other parties who are affected by the 
FOI Fact Sheet 12 – Your review rights

application.  For  example,  if  you  are  objecting 
Will the decision be made public?
to  someone  else  being  granted  access  to 
information that concerns you, that person may 
Yes. The Information Commissioner will publish 
be joined in the review.
decisions  on  the  website.  Exempt  material 
(that  is,  material  that  is  not  released)  will  not 
Can someone else represent me?
be  included.  Nor  will  the  name  of  the  review 
applicant, unless that person requests otherwise 
Yes, including a lawyer. However, the Information 
or there is a special reason to publish it.
Commissioner  prefers  the  process  to  be  as 
informal and cost-effective as possible and does 
What can I do if I disagree with the
not encourage legal representation. 
Information Commissioner’s review 
Will the Information Commissioner look at all 
documents, including ones that are claimed 
You  can  appeal  to  the  AAT.  The  Information 
to be exempt?
Commissioner  will  not  be  a  party  to  those 
proceedings.  The  fee  for  lodging  an  AAT 
Yes.  The  Information  Commissioner’s  review 
application  is  $777  (at  November  2010), 
is a fresh decision, so all the relevant material 
although there are exemptions for health care 
must  be  examined,  including  documents  that 
and  pension  concession  card  holders  and  the 
the agency or minister has declined to release. 
AAT  can  waive  the  fee  on  financial  hardship 
Developments  that  have  occurred  since  the 
original decision may also be considered.
FOI applications made before  
What powers does the Information 
1 November 2010
Commissioner have?
The Information Commissioner can only review 
While  the  review  process  is  designed  to  be 
an  agency’s  or  minister’s  FOI  decision  if  you 
informal,  the  Information  Commissioner  has 
made your FOI request on or after 1 November 
formal  powers  to  require  anyone  to  produce 
2010.  If  you  made  your  FOI  request  before  
information or documents, to compel anyone to 
1  November,  even  if  the  decision  was  made 
attend to answer questions and to take an oath 
after that date, the review process is different. 
or  affirmation  that  their  answers  will  be  true. 
You must first ask the agency for internal review 
An  agency  or  minister  can  also  be  ordered  to 
of the decision. You may then appeal to the AAT 
undertake further searches for documents.
if you are not satisfied with the decision.
What decisions can the Information 
Commissioner make?
The information provided in this fact sheet is of a general 
nature. It is not a substitute for legal advice.
After  reviewing  a  decision,  the  Information 
Commissioner must do one of three things:
•  set  the  decision  aside  and  make  a  fresh 
For further information
telephone: 1300 363 992
•  affirm the decision, or
•  vary the decision.
write: GPO Box 2999, Canberra ACT 2601
or visit our website at
The Information Commissioner will give reasons
for the decision. 
FOI Fact Sheet 12 – Your review rights