This is an HTML version of an attachment to the Freedom of Information request 'Operational Information - Debts'.



If not delivered return to PO Box 7820 Canberra BC ACT 2610 
 
 
 
 
20 January 2020 
 
 
 
Our reference: LEX 48935 
 
Mr Ben Fairless 
  
Only by email: [FOI #5845 email]  
 
Dear Mr Fairless 
 
 
Freedom of Information Request – Reconsideration of Charges Decision 
 
I refer to your revised request for access to documents under the Freedom of Information Act 1982 
(FOI Act). You requested access to: 
 
‘Operational Blueprints that are not already publicly available from the list contained on the 
following URL: http://operational.humanservices.gov.au/public/Pages/SiteMap/debts.html.’ 
 
On 20 December 2019, you requested that the preliminary assessment of charges for the amount of 
$777.00 (preliminary charge) that was notified to you on 27 November 2019 be reconsidered by 
the department. 
 
I have reconsidered the preliminary charge of $777.00 and have decided to reduce it to $735.00 
based on a re-estimate of the time required to process your request. 
 
My re-assessment of the charge is $735.00 calculated as follows: 
 
Search and retrieval time: 5 hours, at $15.00 per hour: 
$75.00 
 
Decision-making time (*after deduction of 5 hours): 33 hours, at 
 
$20.00 per hour 
$660.00 
 
 
TOTAL 
$735.00 
 
*The FOI Act provides that the first five hours of decision-making time are free of charge and this is reflected in the 
calculation. 
 
Background 
 
On 27 November 2019, you were notified that you are liable to pay this charge and that the 
preliminary assessment of the charge was $777.00 (preliminary charge). 
On 20 December 2019, you responded to the preliminary charge notification, contending that the 
preliminary charge should be reconsidered (reconsideration request). In that correspondence, you 
stated that: 
 
‘I contend that the charges of $777 have been wrongly assessed. The Department has an 
obligation under Part II of the FOI Act to publish operational information under the 
Information Publication Scheme. An FOI applicant should not bear the costs of the 
department complying with its legal obligations. 
 
PAGE 1 OF 9 

 
In addition, while I believe the charge has been wrongly assessed, even if had not been I 
would also contend that the charge should be reduced. The requested information relates to 
how the Department deals with individuals who owe a debt.  
 
There is extensive public scrutiny around how the Department is publishing requests. The 
"#robodebt" tag, which is used to refer to the Department's Online Compliance program, has 
a significant number of stories in relation to alleged debts owed to the Department. 
 
I trust that the Department will be able to consider my contentions and waive the charges 
associated with this request. If the department would like to discuss the matter further, let me 
know how we can have a chat on the phone.’ 
 
What I took into account 
 
In reaching my decision I took into account:  
  the preliminary charge;  
  your reconsideration request;  
  a sample of the documents falling within the scope of your request;  
  the relevant case law;  
  the FOI Act;  
  the Freedom of Information (Charges) Regulations 1982 (Regulations); and  
  the Guidelines issued by the Australian Information Commissioner under section 93A of the 
FOI Act (Guidelines).  
Relevant legislation  
 
Section 29(4) of the FOI Act provides that, where an applicant has notified an agency that the 
applicant contends that a charge should be reduced or not imposed in relation to a request under 
the FOI Act, then the agency may decide that the charge is to be reduced or not imposed.  
 
Section 29(5) of the FOI Act provides that, without limiting the matters that the agency may take into 
account when making a decision about whether to reduce or not impose a processing charge, the 
decision maker must consider: 
 
  whether payment of a charge, or part of it, would cause financial hardship to an applicant; 
and 
 
  whether the giving of access to the document in question is in the general public interest or 
in the interest of a substantial section of the public. 
 
Section 29(8) of the FOI Act provides that, if an applicant makes a contention about a charge as 
mentioned in subsection 29(4) and the agency makes a decision to reject the contention in whole or 
in part, then the agency must give the applicant written notice of the decision and the reasons for 
the decision.  
 
Reconsideration of the charge – Assessment of the documents 
 
In your correspondence dated 20 December 2019, you provided: 
 
The Department has an obligation under Part II of the FOI Act to publish operational 
information under the Information Publication Scheme. An FOI applicant should not bear the 
costs of the department complying with its legal obligations. 
PAGE 2 OF 9 
 
Department of Human Services 
 

 
Section 8(2)(j) provides that the department must publish its operational information.  
 
Operational information is defined in section 8A(1) of the FOI Act to be:  
 
An agency’s operational information is information held by the agency to assist the agency to 
perform or exercise the agency’s functions or powers in making decisions or 
recommendations affecting members of the public (or any particular person or entity, or 
class of persons or entities). 
 
Section 8C(1) of the FOI Act qualifies the department’s obligation to publish operational information 
and relevantly provides: 
Exempt documents 
(1)  An agency is not required under this Part to publish exempt matter. 
 
In John Paul Murphy and Australian Electoral Commission [1994] AATA 149, the Administrative 
Appeals Tribunal has held that FOI exemptions can apply to internal manuals referred to by 
agencies, which is consistent with section 8C(1) of the FOI Act. Therefore, to the extent that the 
documents contain exempt material, contrary to your submissions, I am satisfied that they are not 
required to be published under section 8 of the FOI Act.  
 
Having reviewed the documents, I do not consider that this portion of your submissions warrants a 
reduction in the value of the preliminary charge.   
 
Section 7 of the Regulations provides certain exceptions to charges, and relevantly provides that: 
 
 
‘No charge if document contains personal information’; and 
 
 
‘No charge if request not dealt with on time’. 
 
 
I have considered the documents requested and the processing of your request to date. I am 
satisfied that neither of these exceptions apply.  
 
Further, in your correspondence on 20 December 2019 you provided: 
 
‘In addition, while I believe the charge has been wrongly assessed, even if had not been I 
would also contend that the charge should be reduced.’ 
  
As a preliminary step in my reconsideration of whether a processing charge should apply to this 
request, I have re-examined the calculations which were used to determine the charge and I have 
revised the charge amount down to $735.00 (the estimated time has been provided above).  
 
Having examined the documents within the scope of your request, the calculation of the charge and 
the reasoning behind it, I am of the view that the charge recalculated fairly reflects the work involved 
in processing your request and is a fair contribution towards the cost of processing your request.  
 
Financial Hardship 
 
Section 29(5)(a) of the FOI Act provides that, without limiting the matters an agency may take into 
account in determining whether or not to reduce or not to impose the charge, the agency must take 
into account whether the payment of the charge, or part of it, would cause financial hardship to the 
applicant.  
 
 
 
 
PAGE 3 OF 9 
 
Department of Human Services 
 

 
Relevantly, paragraph 4.75 of the Guidelines states: 
 
‘Whether payment of a charge would cause financial hardship to an applicant is primarily 
concerned with the applicant’s financial circumstances and the amount of the estimated 
charge. Financial hardship means more than an applicant having to meet a charge from his 
or her own resources. The decision in ‘AY’ and Australian Broadcasting Corporation referred 
to the definition of financial hardship in guidelines issued by the Department of Finance for 
the purpose of debt waiver decisions: 
 
Financial hardship exists when payment of the debt would leave you unable to 
provide food, accommodation, clothing, medical treatment, education or other 
necessities for yourself or your family, or other people for whom you are responsible.’ 
 
You have not provided any information or submissions, to support the charge being waived for 
financial hardship.  
 
The Guidelines at 4.77 relevantly provide: 
 
‘An applicant relying on this ground could ordinarily be expected to provide some evidence 
of financial hardship. For example, the applicant may rely upon (and provide evidence of) 
receipt of a pension or income support payment; or provide evidence of income, debts or 
assets….’ 
 
I do not consider that you have provided sufficient evidence that the charge should be reduced or 
not imposed on financial hardship grounds. I have, therefore, decided not to reduce the charge on 
financial hardship grounds.  
 
The Public Interest 
 
In making my decision, I am also required under section 29(5) of the FOI Act to take into account 
whether the provision of access to the documents is in the general public interest, or in the interest 
of a substantial section of the public. In other words, there must be a benefit flowing generally to the 
public or a substantial section of the public from disclosure of the documents in question. This 
requires me to consider the nature of the documents and the context of their release. 
 
You provided in your correspondence on 20 December 2019: 
 
‘The requested information relates to how the Department deals with individuals who owe a 
debt.  
 
There is extensive public scrutiny around how the Department is publishing requests. The 
"#robodebt" tag, which is used to refer to the Department's Online Compliance program, has 
a significant number of stories in relation to alleged debts owed to the Department.’ 
 
Paragraph 4.81 of the Guidelines states that: 
 
‘An applicant relying on [the public interest ground of waiver] should identify or specify the 
‘general public interest’ or the ‘substantial section of the public’ that would benefit from this 
disclosure. This may require consideration both of the content of the documents requested 
and the context in which their public release would occur. Matters to be considered include 
whether the information in the documents is already publicly available, the nature and 
currency of the topic of public interest to which the documents relate, and the way in which a 
public benefit may flow from the release of the documents.’ 
 
 
PAGE 4 OF 9 
 
Department of Human Services 
 

 
In Cashman & Partners v Secretary, Department of Human Services and Health (1995) FCR 301 
(Cashman), 307, the Federal Court stated that: 
 
‘The [Administrative Appeals] Tribunal has consistently, and in my view correctly, accepted 
that the proper approach to the question of benefit to the general public is that stated 
in Cazalas v US Department of Justice [1983] USCA5 1422; (1983) 709 F 2d 1051 at 1053. 
In Cazalas, it was held that the question of benefit to the general public was concerned with 
benefits flowing from the fact that information previously withheld by the agency is now 
accessible to the community.’ 
 
You have identified a section of the public as ‘individuals who owe a debt’ and the ‘"#robodebt" tag, 
which is used to refer to the Department's Online Compliance program, has a significant number of 
stories in relation to alleged debts owed to the Department.’ However, you have not provided what 
the ‘benefits flowing from the fact that information previously withheld by the agency is now 
accessible to the community’ would be.  
 
Beyond what you have provided, I have considered whether it will assist individuals who have a 
debt in their review. I have considered the following:  
 
  the material provided by the department on its website at the following web addresses:  
o  https://www.humanservices.gov.au/individuals/subjects/compliance-program; 
o  https://www.humanservices.gov.au/organisations/about-us/publications-and-
resources/centrelink-data-matching-activities; 
o  https://www.humanservices.gov.au/individuals/topics/owing-money-centrelink-
debt/30701; 
o  https://www.humanservices.gov.au/individuals/topics/reviews-and-appeals/34676; and 
publicly available on 
http://operational.humanservices.gov.au/public/Pages/SiteMap/debts.html 
 
  the material concerning ‘debt’ and social security payments available from the Department of 
Social Services ‘Guides to Social Policy Law’ available from the following web address: 
https://guides.dss.gov.au/search/node/debt  
 
  the relevant legislation (available from): https://www.legislation.gov.au/Details/C2020C00033 
and https://www.legislation.gov.au/Details/C2020C00009; and 
 
  references by Administrative Appeals Tribunal that in reviewing a decision guides do not 
take the place of legislation, as examples:  
 
o  Lee and Secretary, Department of Social Services (Social services second review) 
[2016] AATA 60 relevantly provided [25]: 
 
‘…the Secretary laid down policy in the Centrelink E-reference Guide, which 
was later replaced by Centrelink’s Operational Blueprint. Although it is an 
internal policy and not binding on me…’ 
 
o  Allen; Secretary to the Department of Family and Community Services [2003] AATA 
251 relevantly provided: 
 
‘…The Guide is simply that, a guide. It cannot take the place of legislation…’ 
 
I have considered the above material and give weight to the comments made by the Administrative 
Appeal Tribunal. Given the extensive amount of material, information, guides and legislation already 
publicly available, as per Cashman, it is difficult to identify any further benefit (beyond the 
PAGE 5 OF 9 
 
Department of Human Services 
 

 
information already in the public domain) that will occur to individuals who owe a debt, to the extent 
that warrants the charge to be reduced or not imposed.  
 
Therefore, I am not satisfied that there are sufficient public interest factors in favour of further 
reducing or waiving the charge associated with the processing of the documents you have 
requested. 
 
Pay the charge 
 
As the charge exceeds $25, you are required to pay a deposit of $183.75 within 30 days of 
receiving this notice. You may, of course, elect to pay the charge in full at this point. 
 
You may select from one of the following payment methods: 
 
1.  Online payment via Government EasyPay - follow this link and enter the relevant details. 
You will need your FOI LEX reference number, LEX 48935; or 
 
2.  Cheque made out to the Collector of Public Monies and posted to Freedom of Information, 
Department of Human Services, PO BOX 7820, Canberra BC, ACT 2610; or  
 
3.  Money order made out to the Collector of Public Monies and posted to Freedom of 
Information, Department of Human Services, PO BOX 7820, Canberra BC, ACT 2610. 
 
If you elect to pay the charge, please email [email address] to advise us 
of your payment. Please quote reference number LEX 48935 in this correspondence. 
 
Conclusion 
 
As provided above, I have decided not to waive or reduce the charge under either financial hardship 
or public interest grounds. However, I am not limited to financial hardship and public interest 
grounds when reconsidering charges as section 29(5) of the FOI Act provides:  
 
Without limiting the matters the agency or Minister may take into account in determining 
whether or not to reduce or not to impose the charge, the agency or Minister must take into 
account 
(a)  whether the payment of the charge, or part of it, would cause financial hardship 
to the applicant, or to a person on whose behalf the application was made; and 
 
(b)  whether the giving of access to the document in question is in the general public 
interest or in the interest of a substantial section of the public. 
 
I have decided to reduce the charge based on a re-examination of the time required to process your 
request. I have reduced the charge to $735.00.  
 
I do not consider that there are any other reasons that justify a further reduction of the charge.  
 
I also note that it is open to you to reduce the charge by reducing the number of documents that fall 
in scope of your request. The documents can be identified on the department’s website at: 
http://operational.humanservices.gov.au/public/Pages/SiteMap/debts.html  
 
 
 
 
 
 
 

PAGE 6 OF 9 
 
Department of Human Services 
 

 
 
 
Further assistance 
 
If you have any FOI questions please email [email address]   
 
Yours sincerely 
 
Robert 
Authorised FOI Decision Maker 
Freedom of Information Team 
FOI and Litigation Branch Legal Services Division 
Department of Human Services 
 
PAGE 7 OF 9 
 
Department of Human Services 
 



If not delivered return to PO Box 7820 Canberra BC ACT 2610 
 
 
 
Attachment A 
 
 

INFORMATION ON RIGHTS OF REVIEW 
 
FREEDOM OF INFORMATION ACT 1982 
 
Asking for a full explanation of a Freedom of Information decision 

Before you ask for a formal review of an FOI decision, you can contact us to discuss your request. 
We will explain the decision to you. This gives you a chance to correct misunderstandings.  
Asking for a formal review of a Freedom of Information decision 
If you still believe a decision is incorrect, the Freedom of Information Act 1982 (FOI Act) gives you 
the right to apply for a review of the decision. Under sections 54 and 54L of the FOI Act, you can 
apply for a review of an FOI decision by: 
1.  an Internal Review Officer in the Department of Human Services (the department); and/or 
2.  the Australian Information Commissioner. 
Note 1: There are no fees for these reviews. 
Applying for an internal review by an Internal Review Officer 
If you apply for internal review, a different decision maker to the departmental delegate who made 
the original decision will carry out the review. The Internal Review Officer will consider all aspects of 
the original decision and decide whether it should change. An application for internal review must 
be: 
  made in writing 
  made within 30 days of receiving this letter 
  sent to the address at the top of the first page of this letter. 
Note 2: You do not need to fill in a form. However, it is a good idea to set out any relevant 
submissions you would like the Internal Review Officer to further consider, and your reasons for 
disagreeing with the decision.  
Applying for external review by the Australian Information Commissioner 
If you do not agree with the original decision or the internal review decision, you can ask the 
Australian Information Commissioner to review the decision.  
If you do not receive a decision from an Internal Review Officer in the department within 30 days of 
applying, you can ask the Australian Information Commissioner for a review of the original FOI 
decision.  
You will have 60 days to apply in writing for a review by the Australian Information Commissioner.  
You can lodge your application
Online: 
www.oaic.gov.au   
Post:    
Australian Information Commissioner 
PAGE 8 OF 9 

 
 
 
GPO Box 5218 
SYDNEY NSW 2001  
Email:   
[email address] 
 
Note 3: The Office of the Australian Information Commissioner generally prefers FOI applicants to 
seek internal review before applying for external review by the Australian Information 
Commissioner. 
Important: 
  If you are applying online, the application form the 'Merits Review Form' is available at 
www.oaic.gov.au.  
  If you have one, you should include with your application a copy of the Department of Human 
Services' decision on your FOI request  
  Include your contact details 
  Set out your reasons for objecting to the department's decision. 
Complaints to the Australian Information Commissioner and Commonwealth Ombudsman  
Australian Information Commissioner 
 
You may complain to the Australian Information Commissioner concerning action taken by an 
agency in the exercise of powers or the performance of functions under the FOI Act. There is no fee 
for making a complaint. A complaint to the Australian Information Commissioner must be made in 
writing. The Australian Information Commissioner's contact details are: 
 
Telephone:      1300 363 992 
Website:          www.oaic.gov.au  
 
Commonwealth Ombudsman 
 
You may also complain to the Commonwealth Ombudsman concerning action taken by an agency 
in the exercise of powers or the performance of functions under the FOI Act. There is no fee for 
making a complaint. A complaint to the Ombudsman may be made in person, by telephone or in 
writing. The Commonwealth Ombudsman's contact details are: 
 
Phone:             1300 362 072 
Website:          www.ombudsman.gov.au 
 
The Commonwealth Ombudsman generally prefers applicants to seek review before complaining 
about a decision. 
 
PAGE 9 OF 9 
 
Department of Human Services