This is an HTML version of an attachment to the Freedom of Information request 'Current and historical country information on Afghanistan'.

DFAT Thematic Report  
Conditions in Kabul 
18 September 2015


1.  Purpose and Scope 

2.  Background Information 

Recent History 

Economic Overview 

Security Situation 

3.  Other Considerations 

State Protection 

Internal Relocation 

Treatment of Returnees 
DFAT Thematic Report – Conditions in Kabul 

1.  Purpose and Scope 
This Thematic Report has been prepared by the Department of Foreign Affairs and Trade (DFAT) for 
protection status determination purposes only. It provides DFAT’s best judgment and assessment at time of 
writing and is distinct from Australian Government policy with respect to Afghanistan.  
The report provides a general rather than an exhaustive country overview. It has been prepared with 
regard to the current caseload for decision-makers in Australia without reference to individual applications 
for protection visas. The report does not contain policy guidance for decision-makers.  
Ministerial Direction Number 56 of 21 June 2013 under s 499 of the Migration Act 1958 states that: 
Where the Department of Foreign Affairs and Trade has prepared a country information assessment 
expressly for protection status determination processes, and that assessment is available to the 
decision-maker, the decision-maker must take into account that assessment, where relevant, in 
making their decision. The decision-maker is not precluded from considering other relevant 
information about the country. 
This report is based on DFAT’s on-the-ground knowledge and discussions with a range of sources in 
Kabul. It takes into account relevant and credible open source reports, including those by the US State 
Department, the UK Foreign and Commonwealth Office, UN agencies, credible news outlets and reputable 
human rights organisations such as Amnesty International and Human Rights Watch. Where DFAT does not 
refer to a specific source of a report or allegation, this may be to protect the source. 
 Information on the situation in Afghanistan more broadly can be found in the 18 September 2015 
DFAT Country Information Report on Afghanistan. 
DFAT Thematic Report – Conditions in Kabul 

2.  Background Information 
Kabul is bisected into east and west by a range of hills running from Afshar and Sorkh Kotal in the 
north; by the Asmayee and Shir Darwaza mountains in the east; by Qorugh Mountain in the south; and in the 
west by Childukhtaran Mountain and its surrounding slopes. The Kabul River runs west to east through the 
Information on the population of Kabul is unreliable, including information on the city’s ethnic 
composition. However, there are credible reports that the current population of the city and surrounding area 
is more than four million, around 13 per cent of the estimated population of Afghanistan. Kabul’s population 
grew very rapidly following the fall of the Taliban in 2001, and has continued to grow strongly over the past 
decade, averaging around ten per cent growth per year over the period.  
The city’s rapid growth has put pressure on its infrastructure, including roads, water, sanitation and 
electricity supply. Some ‘formal’ areas of Kabul city were laid out under a master plan developed in 1978. 
These areas are generally closer to the city’s centre, mostly in the east and north, and tend to have better 
access to infrastructure.  
Approximately 64 per cent of dwellings in the city are considered ‘informal’, in areas which are not 
part of the master plan. The bulk of these have been developed and settled with the permission of 
landowners, although there are a number of ‘illegal’ areas that have been settled without permission, 
including on public land and hillsides. Informal areas consist of ‘irregular’ housing (about 48 per cent of the 
total) and hillside housing (16 per cent). The quality of housing and infrastructure in informal areas varies 
greatly and includes many areas of basic housing with unreliable access to infrastructure. In addition, it is 
estimated that around 23 per cent of the land in Kabul consists of vacant residential plots, a relatively high 
amount compared to global norms; proper land management and development processes could make 
formal housing available for an additional 1.5 million people. 
Living conditions in Kabul’s illegal settlements are difficult. This is due in part to insecurity of land 
tenure which can prevent residents from building more permanent shelters. There is often no provision of 
sanitation and other basic services to these communities, in some cases in a deliberate attempt by 
authorities to create an incentive for people to return to their areas of origin in other provinces. Government 
authorities and private owners sometimes threaten to evict individuals illegally occupying land in and around 
Recent History 
Following the collapse of the Soviet–backed Najibullah Government in 1992, the mujahedeen seized 
Kabul and declared the ‘Islamic State of Afghanistan’. During the ensuing civil war, much of Kabul was 
destroyed. The Taliban takeover of Kabul in 1996 led to a period of neglect and under-investment in urban 
infrastructure. Following al-Qaida’s 2001 attacks on targets in the United States, international forces led by 
the US launched Operation Enduring Freedom removed the Taliban from power and re-took Kabul in 
November 2001.  
Since then, Kabul has grown rapidly from a population of around 500,000 to an estimated current 
population of over four million. This growth is due in part to the return of refugees from other countries—
particularly Pakistan and Iran—and the arrival of Internally Displaced Persons (IDPs) from other parts of 
Afghanistan due to conflict, natural disasters and socio-economic conditions. Relatively good economic 
opportunities (compared to the rest of Afghanistan) and greater levels of security are also important factors 
in Kabul’s growth. However, despite having better conditions than the rest of the country, Kabul remains one 
of the poorest cities in the world and regularly experiences serious security incidents. 
DFAT Thematic Report – Conditions in Kabul 

Economic Overview 
While wages and public services in Kabul tend to be somewhat higher than in other parts of 
Afghanistan, large parts of the city remain extremely poor. Kabul’s economy is based on trade and other 
service industries, although there is some agriculture in the areas around Kabul city. In addition, a small 
number of larger private businesses have set up facilities in and around Kabul, including in food processing, 
textile production and light manufacturing, although the industrial sector remains limited. 
Since 2001, economic growth in Kabul has been driven by unprecedented inflows of international 
assistance as well as the substantial presence of international forces and international organisations with 
offices in the city. However, just as the high levels of investment from the international community after 
2001 disproportionately benefitted Kabul, the drawdown of the international presence and associated 
reduction in aid and other financial flows are having a major impact in Kabul. Industries that have a heavy 
reliance on the international community—including the service and construction industries, key drivers of 
Afghanistan’s growth over the last decade—have experienced a sharp decline in growth rates.  
2.10  As the capital of Afghanistan, Kabul also hosts a number of central government ministries and 
institutions which make a significant contribution to the economy of the city. However, the government’s 
weak fiscal position and spending constraints are having a negative impact on Kabul’s economy. Conflict, 
corruption, weak revenue compliance and enforcement, and the decreasing international presence have 
contributed to a fall in the government’s domestic revenues from 11.6 per cent of GDP in 2011 to 
8.4 per cent in 2014. The government has on occasion delayed the payment of salaries because of its 
funding shortfall. 
2.11  The concentration of international forces, international organisations and government ministries in 
Kabul has meant that the cost of living is relatively high compared to the rest of the country. Rents in Kabul 
tend to be expensive compared to most other parts of Afghanistan. As a result, many residents of Kabul live 
in informal settlements. Many poorer residents are forced to borrow money to survive, entering a cycle of 
poverty and indebtedness. 
2.12  A wide range of commercial services is available in Kabul. These include small family-owned 
markets, vegetable markets, butchers, clothes markets, home-ware stores, mobile phone shops and petrol 
stations. Kabul’s role as a trading hub generally means that most types of produce available elsewhere in 
Afghanistan are also available in Kabul. 
2.13  Because of the city’s size and growth, Kabul offers a greater range of employment opportunities than 
many other areas of Afghanistan. Over the last decade, employment growth has been strongest in Kabul’s 
service sector, including small businesses such as family-owned markets, and in the construction industry. 
Due to the significant military and government presence in Kabul, there are also employment opportunities 
in the armed forces and the civil service.  
2.14  Although there are no reliable statistics, unemployment is widespread in Kabul and 
underemployment is also common. The influx of IDPs and returnees to the city has put pressure on the local 
labour market. The decrease in the international presence and the tight budgetary situation of the Afghan 
government have further reduced the availability of quality employment opportunities. Those who have 
foreign language and computer skills tend to be best placed to find well-paid employment in Kabul, with new 
arrivals from rural areas at a disadvantage due to their lack of relevant skills. Many of these new arrivals also 
lack a network of family contacts needed to find employment. In this situation, employment may be irregular 
and often insecure–many work as relatively poorly paid day labourers who seek occasional work as it 
becomes available. Others are required to beg or work as street-sellers. Interviewees in Kabul for the 
preparation of this report often cited a lack of job opportunities as a key concern, more so even than the 
security situation. 
2.15  Although it is difficult for women to find employment in Kabul, there tend to be more opportunities in 
Kabul compared to other parts of Afghanistan. However, female-headed households with no additional family 
support are among the most economically vulnerable groups in Kabul and women continue to experience 
pervasive discrimination and violence in most aspects of daily life (see also the 18 September 2015 DFAT 
Country Report on Afghanistan).  
DFAT Thematic Report – Conditions in Kabul 

2.16  Educational facilities and access to education, particularly for girls, have improved greatly since 
2001, and tend to be better in Kabul than in other areas of Afghanistan. Because of the relative quality of 
education options in Kabul, some families in other parts of the country send their children to Kabul for 
courses during the winter. However, the quality of education in Kabul remains poor by global standards, with 
a shortage of qualified teachers, poor quality infrastructure, funding shortages and an out-dated curriculum. 
2.17  In general, public education is free and available to most families in Kabul, but it tends to be over-
subscribed and of poor quality. Some children do not attend school because they are required to work 
instead. However, participation in education—particularly for girls—is significantly higher in Kabul than in 
other parts of the country. Kabul also hosts a number of higher-educational facilities, including Kabul 
University and the Kabul Polytechnic University.  
2.18  The Hazara community operates a number of private schools in Kabul. For at least some of these 
schools, there are good facilities, teacher training and educational outcomes for students, demonstrated by 
very high university acceptance rates. Hazara schools across Afghanistan, including in Kabul, generally have 
a reputation for relatively good quality education and access for girls compared to other schools in the same 
2.19  As is the case across the country, the poor security situation can prevent teachers and students from 
attending school. There are credible reports of families in Kabul declining to send their children to school for 
periods of time in response to security incidents. For example, following an incident where a woman was 
beaten to death and her body set on fire by a large group of people in central Kabul in March 2015, credible 
sources reported to DFAT that people refrained from sending their girls to school because of a fear of 
violence. A bomb scare at a girls’ school in Kabul in late May 2015 also reportedly led to children being kept 
at home. 
Health care 
2.20  The health care system in Afghanistan has improved greatly since 2001. Basic public health care is 
free, but medicines are not, which excludes the poor from treatment for common illnesses. Medical facilities 
in the public system, while still basic, tend to be better in Kabul than in other areas of Afghanistan, 
particularly remote rural areas. Better quality services are provided by private practices, but many residents 
cannot access these services because of their high cost.  
2.21  In addition to primary health care services, a number of specialist services are available, including 
emergency services, cardiac care and pathology laboratories. Kabul lacks some specialist treatment options 
for chronic, complex and life-threatening conditions. As a result, relatively wealthy patients often choose to 
travel abroad for specialist treatment. Most, however, cannot afford to do this and the high morbidity and 
mortality rates in part reflect the lack of access to specialist care.  
2.22  Access to electricity is highly variable, even in formal areas of the city. Electricity ‘load shedding’ is 
common, causing blackouts (including scheduled blackouts) that can last up to 15 hours. For many 
residents of Kabul’s informal areas, electricity is supplied by a community generator for which a fee is 
charged by the operator, a relatively expensive form of supply. According to the World Bank and the United 
Nations High Commissioner for Refugees (UNHCR), although most established residents have access to 
some electricity, up to 84 per cent of IDPs lack access to any electricity. 
2.23  Most informal and illegal areas do not have reliable access to municipal water supply, relying instead 
on wells and water deliveries. Sanitation in these areas is poor. Waste collection is better in informal areas 
than illegal areas. Many communities burn their waste which contributes to high levels of air pollution. 
Religious facilities 
2.24  There are many Sunni and Shia mosques in Kabul. There are also a number of religious facilities for 
Hindus and Sikhs. There are no religious facilities in Afghanistan that are available for Afghan Christians. 
Many non-Muslims do not openly practise their religion because of the risk of discrimination or violence.  
DFAT Thematic Report – Conditions in Kabul 

2.25  Occasional attacks on religious facilities can occur. For example, in February 2014 there was an 
attack on an Ismaili (Shia) cultural centre in Kabul which killed one security guard. In March 2015, gunmen 
attacked a Sufi mosque in Kabul, killing 11 worshippers. The motivation for these attacks remains unclear.  
2.26  While attacks such as these can occur from time to time, sectarian violence is currently not a 
significant feature of the ongoing security situation to the same extent it is in countries such as Syria, Iraq 
and Pakistan. DFAT assesses that Sunni-Shia sectarian violence is infrequent in Kabul. 
Land issues 
2.27  Land ownership in Kabul remains a source of tension, particularly between existing residents and 
new arrivals. The situation is complicated by the absence of formal land records, several changes of regime 
since 1978 and the distribution of land according to patronage by those in power since 2001. Poor land 
management over a long period of time has led to overcrowding and the existence of large informal 
settlements (approximately 64 per cent of dwellings in Kabul are informal), while at the same time around 
23 per cent of the land area in Kabul consists of vacant plots. Some returnees to Kabul may have difficulty 
obtaining legal title to their land or may find their land has been illegally occupied. In at least one case, IDPs 
were arrested and evicted from an illegally occupied site in Kabul at the request of the land-owner. The  
land-owner reportedly paid compensation to those evicted.  
2.28  Ethnicity may also be a factor in tension over land issues in Kabul. IDPs and recent arrivals generally 
travel in large multi-family groups and seek co-location with their tribal counterparts upon arrival in Kabul, 
causing localised overcrowding. Given limited space, expansion by one family is often at the expense of 
another. As a result, those on the fringes of a community often encroach on other ethnic groups.  
Security Situation 
2.29  Insurgents regularly conduct high-profile attacks in Kabul. DFAT assesses that the primary targets for 
insurgent attacks are government institutions, political figures, Afghan National Defence and Security Forces 
(ANDSF), personnel from the Resolute Support mission (the NATO-led mission that replaced the International 
Security Assistance Force or ISAF on 1 January 2015), other security services, and international 
organisations. Such attacks often cause significant casualties amongst civilian bystanders in addition to 
those being targeted. Kabul has seen a marked increase in the number of incidents in 2015 compared to 
the corresponding period in 2014. According to a Resolute Support mission report for January-April 2015, 
insurgent attacks in Kabul have increased by around 60 per cent compared with the same period in 2014. 
2.30  Representative examples include the series of bombings against employees (including prosecutors 
and judges) of the Ministry of Justice in May 2015, which killed at least 11 people and injured dozens more; 
an attack on the Park Palace guesthouse in May 2015 that killed five people, including foreigners; and a car 
bomb attack near the Ministry of Finance in Kabul which killed eight people and wounded 37 more. Kabul 
International Airport has been attacked on a number of occasions, with a rocket attack in 2014 landing on 
the runway apron. Attacks also occur in the vicinity of the airport, including in May 2015 when a European 
Union vehicle was hit by a vehicle-borne improvised explosive device, killing at least three people and 
injuring 18 others. On 22 June 2015, the National Parliament building in Kabul was attacked by the Taliban. 
A suicide vehicle detonated outside the building, followed by gunfire. Twelve people were reportedly killed, 
including six Taliban gunmen and the suicide bomber, with at least 21 more people injured in the attack. In 
August 2015, a series of attacks resulted in an estimated 355 civilian casualties (deaths and injuries), the 
largest number of civilian casualties in a single day since data collection started in 2009.  
2.31  The ANDSF and international forces have put in place a range of counter-measures to prevent and 
respond to insurgent attacks in Kabul. There are numerous checkpoints along highways leading to Kabul, at 
major intersections and at government and international institutions within Kabul. These provide a deterrent 
to insurgent attacks by increasing the risk that insurgents will be detected prior to undertaking attacks in 
Kabul. ANDSF are quick to respond to insurgent attacks when they occur. Nonetheless, violent attacks within 
the city are common.  
Security for women and girls in Kabul 
2.32  Violence against women is common in Kabul. Recent high-profile examples include the kidnapping 
and gang-rape of four women, who were on their way home from a wedding, in October 2014; and an 
incident in central Kabul in March 2015 where a woman, falsely accused of burning a copy of the Koran, was 
DFAT Thematic Report – Conditions in Kabul 

beaten to death by a large group of men, her body dragged behind a car before being set on fire and dumped 
in Kabul River. This event was witnessed by a large number of people, including uniformed police officers. 
2.33  According to the United Nations’ Assistance Mission in Afghanistan (UNAMA), during 2013 there 
were 255 cases registered by police and 968 cases registered by prosecutors in Kabul under the Law on the 
Elimination of Violence against Women
 (the EVAW Law). While reporting rates have increased significantly in 
recent years—likely due to improved reporting processes rather than significantly increased rates of 
violence—the number of cases reported is likely to remain well below the rates of actual violence due to a 
mix of cultural, social and religious factors.  
2.34  Women in Kabul tend to enjoy greater freedom of movement and better opportunities for 
employment, education and access to healthcare than in other parts of Afghanistan. However, most women 
in Kabul continue to experience discrimination in most aspects of daily life. Women who walk outside alone 
can experience abuse or harassment, including physical groping. Women and girls are also subject to forced 
and early marriage across Afghanistan, including in Kabul. Rape and sexual abuse are common; spousal 
rape is not considered a crime. Moreover, the victims of abuse are not well protected by the judicial system, 
and often face high levels of societal discrimination, including from their own families (see also the 
18 September 2015 DFAT Country Information Report on Afghanistan).  
DFAT Thematic Report – Conditions in Kabul 

3.  Other Considerations 
State Protection 
Overall, DFAT assesses that Kabul has a higher level of government control and a greater level of 
security than other parts of Afghanistan. While high-profile attacks, including those that target civilians, are 
common in Kabul, the city has a large population compared to other areas of the country, so there are fewer 
civilian casualties per head of population. The relatively high level of state protection available in the city 
compared with, in particular, rural areas of the country, has been an important driver of large-scale urban 
migration to Kabul since 2001. However, while the government maintains effective control of Kabul and has 
a range of counter-measures in place to prevent and respond to insurgent attacks, such attacks still occur 
frequently. The risk faced by different individuals varies greatly. People associated with the government or 
the international community are at a significantly higher risk than ordinary Afghans in Kabul. 
The Afghan National Police (ANP) has primary responsibility for law and order in Kabul, and plays an 
active role in fighting insurgent groups. Policing in Kabul tends to be more effective than in most other urban 
and rural areas, but the ANP’s capacity to maintain law and order is limited by a lack of resources, poor 
training, insufficient and outmoded equipment and corruption.  
In many cases, individuals needing protection may be reluctant to seek protection from the police. 
This may be due in part to residents’ lack of confidence in the police’s ability to protect them, the difficulty 
police have in prosecuting offenders through the judicial system, and credible allegations of police corruption 
and inappropriate behaviour, including extrajudicial or non-legally sanctioned violence. Violent attacks by 
insurgents against ANP targets are common. 
The formal judicial system is hampered by underfunding and a lack of qualified and properly trained 
judges and lawyers. Although the formal justice system is stronger in Kabul than in other parts of the country, 
the judiciary has faced credible allegations of corruption and lacks the capacity to handle a large number of 
cases in a way that allows for proper due process. Many crimes go unpunished, while at the same time many 
of those who are charged with crimes are denied access to lawyers and other basic legal rights. Application 
of the law is inconsistent, with courts using a mixture of codified law, sharia and local custom. Outside of the 
formal justice system, traditional justice mechanisms, including some still presided over by the Taliban, are 
also used to deal with grievances and disputes in Kabul. 
Attacks and threats against judges and lawyers carried out by insurgents—such as the series of 
bombings targeting civilian employees of the Ministry of Justice in May 2015—undermine the formal judicial 
Internal Relocation  
Large urban areas in Afghanistan are home to mixed ethnic and religious communities and offer 
greater opportunities for employment, access to services and a greater degree of state protection than many 
other areas.  As Afghanistan’s largest urban centre, Kabul provides the most viable option for many people 
for internal relocation and resettlement in Afghanistan. This applies to those displaced by conflict and 
natural disasters, economic migrants and returnees to Afghanistan. Motivations for migration to Kabul 
include the greater level of security available as well as better employment opportunities. 
DFAT Thematic Report – Conditions in Kabul 

Government policy on internal relocation 
Article 39 of Afghanistan’s Constitution guarantees Afghans’ rights to ‘travel and settle in any part of 
the country, except in areas forbidden by law’. Presidential Decree 104 of 2005 stipulates that all IDPs and 
returnees should return to their place of origin or an adjacent province. The Ministry of Refugees and 
Repatriation (MORR) has allocated plots of land in these areas for resettlement. In practice, many people 
choose to remain in Kabul because of the greater economic opportunities available, or because they are 
unable to return to their areas of origin due to the security situation.  
Traditional extended family and tribal community structures are the main protection and coping 
mechanisms for people in Afghanistan, who rely on these networks for their safety and economic survival, 
including access to accommodation and an adequate level of subsistence. People tend to move and settle in 
large groups, often with several other families, for this reason. As a consequence, large groups of people can 
arrive in a particular area, resulting in rapid population growth and a strain on infrastructure and services. 
Travelling to Kabul from other parts of Afghanistan—particularly the Hazarajat—by road can be 
dangerous. Kidnappings are common, driven by financial considerations (i.e. ransom demands) and tribal 
disputes. While all ethnic groups are vulnerable to kidnappings, DFAT assesses that Hazaras face a risk that 
is greater than that for other ethnic groups. It is unclear whether this is due to ethnic targeting or a result of 
the high numbers of Hazaras travelling on this route. Nonetheless, DFAT assesses that, if a bus with a 
mixture of ethnic groups on board is stopped in these areas, ethnic Hazaras (and other non-Pashtuns) are 
more likely to be selected for kidnapping or violence than Pashtun passengers. (See also the 
18 September 2015 DFAT Country Information Report on Afghanistan and the 26 March 2014 DFAT 
Thematic Report on Hazaras in Afghanistan and Pakistan, or subsequent updates). 
Kabul’s size and diversity means that there are large communities of almost all ethnic, linguistic and 
religious groups in the city. Given the growth of Kabul’s population since 2001, many individuals may have 
members of their extended family in Kabul who can assist with their relocation. Ethnic-based violence in 
Kabul is rare. 
DFAT assesses that, notwithstanding road safety concerns and the security situation in Kabul, there 
are generally options available for members of most ethnic and religious minorities to relocate from other 
parts of Afghanistan to relative safety in Kabul. This relocation is more likely to be successful where the 
individual travels as part of a larger group, or has established networks that can assist with the provision of 
basic necessities. 
Other factors affecting internal relocation 
In practice, DFAT assesses that a lack of financial resources and lack of employment opportunities 
are the greatest constraints on successful internal relocation. This is compounded by Kabul’s relatively high 
cost of living, particularly for housing. 
Internal relocation to urban areas is generally more successful for single men of working age, 
provided they are able to make use of family or tribal networks. Unaccompanied women and children are 
least likely to be able to successfully relocate to urban areas, particularly if these networks are lacking. 
Treatment of Returnees 
Returnees from Pakistan are often unable to return to their home communities; in some cases the 
‘returnees’ were born in Pakistan and have not previously lived in Afghanistan. As with internal migration, 
most returnees from Pakistan travel in large groups of multiple families as a social protection mechanism. 
They may spend long periods of time in temporary accommodation in camps with limited infrastructure and 
economic opportunities. 
Returnees from western countries are almost exclusively returned to Kabul. While some families are 
returned, most tend to be single men travelling alone. While men of working age are more likely to be able to 
return and reintegrate successfully than unaccompanied women and children, the lack of family networks for 
single men can also impact on their ability to reintegrate into the Afghan community. The relatively better 
economic opportunities available mean returnees often choose to remain in Kabul. There are no tracking 
mechanisms for these returnees, so it is difficult to assess the conditions they face, particularly some time 
DFAT Thematic Report – Conditions in Kabul 

after they return. There are plausible, but anecdotal, reports of returnees from western countries turning up 
in drug communities. DFAT assesses that, because of Kabul’s size and diversity, returnees are unlikely to be 
discriminated against or subjected to violence on the basis of ethnicity or religion.  
Returnees generally have lower household incomes and higher rates of unemployment than 
established community members. However, DFAT assesses that the situation for returnees in Kabul provided 
with cash or in-kind reintegration assistance tends to be more favourable than for internal migrants and 
other international returnees who do not receive this level of assistance. Such reintegration programs 
offered by the International Organization for Migration (IOM) and others can include the provision of 
vocational and other training, assistance to help establish businesses and cash grants. These programs are 
generally only available for voluntary returnees. 
DFAT Thematic Report – Conditions in Kabul